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Huerta solar, desierto de Sunlight

Brevemente, la mayor planta solar fotovoltaica del mundo, Desert Sunlight sigue siendo un ejemplo de cómo California está avanzando en su cambio hacia las energías renovables. Aunque el camino no ha estado exento de baches, First Solar ha demostrado que estos proyectos gigantescos pueden ponerse en marcha de forma segura y eficiente.

¿A qué velocidad se mueven las cosas en el sector solar? Cuando a finales de abril recibimos la nominación de la enorme granja solar Desert Sunlight, la instalación de 550 MW era la mayor planta solar del mundo, compartiendo el título con la granja solar Topaz de MidAmerican Energy Holdings. Sin embargo, cuando este artículo se publicó a mediados de octubre, ya había perdido esa corona en favor de la planta californiana Solar Star, de 579 MW, que entró en funcionamiento en junio.

Las estadísticas de la Asociación de Industrias de la Energía Solar (SEIA) demuestran el asombroso crecimiento de la generación de energía solar fotovoltaica (FV) en Estados Unidos en los últimos años. A principios de 2013, Estados Unidos celebró haber alcanzado los 10 GW de capacidad fotovoltaica instalada. Solo California superó esa cifra en 2015. La gran mayoría de ese crecimiento se ha producido a escala de las empresas de servicios públicos, que han estado dominadas por plantas cada vez más grandes: los 550 MW de generación de Desert Sunlight son más que la capacidad total instalada en todo el país a mediados de 2008. Este año, Estados Unidos ha alcanzado los 20 GW de capacidad instalada, pero la SEIA prevé que incluso esa cifra se duplique de nuevo a finales de 2016 (hay que reconocer que parte del crecimiento se debe a la expiración pendiente del crédito fiscal a la inversión).

Queda por ver cuánto tiempo se mantendrá Desert Sunlight en el segundo puesto. La base de datos de seguimiento de proyectos solares de la SEIA recoge varios proyectos más grandes en desarrollo, incluidos algunos de hasta 2,7 GW, aunque sus posibilidades de llegar a la explotación comercial no están claras. Pero la forma en que Desert Sunlight ha llegado hasta ahí sigue siendo significativa.

Salvar a las tortugas

El desarrollo de una planta solar fotovoltaica gigantesca, sobre todo si está situada en terrenos públicos, es un proceso complicado que dura años. Para Desert Sunlight, ese proceso comenzó en 2007, cuando First Solar empezó a planificar una gran planta solar en el condado de Riverside (California).

First Solar identificó un emplazamiento en terrenos de la Oficina de Administración de Tierras (BLM) justo al norte de Desert Center, a unos 100 kilómetros al este de la zona de Palm Springs y a unos 1,5 kilómetros de la frontera con el Parque Nacional Joshua Tree. Aunque la mayor parte de los terrenos están vacíos y sin urbanizar, había problemas medioambientales, en concreto la tortuga del desierto, que es autóctona de la zona y está catalogada como amenazada por la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

First Solar se puso en contacto con el Departamento de Caza y Pesca de California (CDFG) y con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos (FWS) para discutir los protocolos de estudio de la fauna para el proyecto propuesto. Entre 2007 y 2010, expertos contratados por First Solar realizaron estudios biológicos dentro de los límites del proyecto propuesto. El borrador de la declaración de impacto ambiental de la BLM, publicado en 2010, determinó que la construcción del proyecto provocaría una pérdida de hábitat. First Solar, el BLM, el FWS y el CDFG trabajaron juntos para desarrollar medidas de protección que evitaran, minimizaran y compensaran los impactos sobre las tortugas.

Estas medidas incluían la realización de cuidadosos estudios y la supervisión de las zonas de construcción para identificar y retirar las tortugas; la construcción de una valla de exclusión de tortugas alrededor de toda la planta; la adopción de medidas durante la construcción para evitar atraer a los depredadores de las tortugas, como los cuervos; la supervisión a largo plazo de las tortugas reubicadas; y un plan de compensación del hábitat para adquirir y reservar un hábitat alternativo para las tortugas que compensara las zonas perdidas por la construcción.

El FWS emitió su dictamen biológico sobre Desert Sunlight en julio de 2011, y la BLM emitió un derecho de paso para proceder a la construcción en agosto.

Construcción innovadora

La energía de Desert Sunlight se vendió a Southern California Edison (250 MW durante 20 años) y a Pacific Gas & Electric (300 MW durante 30 años) en virtud de dos acuerdos de compra de energía. En septiembre de 2011 se produjeron varios acontecimientos clave para el proyecto, empezando por el inicio de la construcción.

El 29 de septiembre, la Oficina de Programas de Préstamos (LPO) del Departamento de Energía aprobó dos garantías parciales de préstamo por un total de 1.500 millones de dólares, aportadas por un sindicato de inversores institucionales privados y bancos comerciales encabezados por Goldman Sachs y Citigroup.

Desert Sunlight es solo uno de los grandes proyectos solares apoyados por la LPO -entre los que se encuentran las principales plantas de POWER, como Agua Caliente y la estación generadora de Solana-, pero el tamaño de esta garantía solo fue superado por los 1.600 millones de dólares para la planta del año 2014 de POWER, la estación generadora de energía eléctrica solar Ivanpah. Aunque algo controvertida, la LPO ha tenido éxito en su misión estatutaria de apoyar el despliegue comercial de las tecnologías avanzadas de energía limpia a gran escala que de otro modo no habrían conseguido financiación.

Posteriormente, el 30 de septiembre, First Solar vendió Desert Sunlight a NextEra Energy Resources, filial de NextEra Energy, y a GE Energy Financial Services. (Sumitomo Corp. of Americas compraría un 25% de la participación de GE en octubre siguiente, y NRG Yield compraría el 25% restante en junio de 2015).

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